Leben auf Mars Essay

Posted on by Hackney

Leben Auf Mars Essay




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Oben, ein ausgewaschener Himmel mit Karamellbonbons, der in der Abenddämmerung in ein tiefes Lazuliblau übergeht. Gegen Mittag ist das Sonnenlicht unbarmherzig, rauh, fast unvermindert durch seine Passage durch 100 km fast vakuum- und rauchdünnen Dunstes.

Die kalten Nächte sind schwarz und klar, die Konstellationen vertraut, die Milchstraße großartig. Nur die Abwesenheit unseres unheilvollen Mondes (ersetzt durch zwei leuchtende Lichter, die über den Himmel fliegen) und die dämmerige Gegenwart eines seltsamen blaugrünen "Sterns", der so hell wie Sirius ist, verraten dies als ein fremdes Firmament.

Das ist Mars.

Es ist eine Welt weg von sagen wir dem Mond; ein echter Ort, kein Stein. "Großartige Trostlosigkeit" fand Buzz Aldrin auf der Mondoberfläche, und obwohl viele Mars prächtig sind, ist es an manchen Orten nicht so trostlos. Die ersten Sonden, die an Land geschickt wurden, waren auf die dümmsten Stellen gerichtet, die die Wissenschaftler finden konnten.

Stumpf bedeutet flach, das heißt sicher. Aus diesem Grund strahlten die Wikinger, die 1976 landeten, wieder in düstere, mit Trümmern übersäte Ebenen.

Aber jetzt geht die NASA auf Sightseeing-Tour, selbstsicher genug, um ihre wertvollen Roboter in unwegsamem Gelände zu landen.

Neugierig, die neueste Sonde, um auf dem Mars zu landen, kam kreischend vom Himmel, um im spektakulären Gale Crater im August zu landen, direkt neben dem Mount Sharp, einem drei Meilen hohen Gipfel aus geschichteten, roten Schichten, der nach der ganzen Welt aussieht die Felsen des Grand Canyon.

Die Neugierde - Atomkraft, die Größe eines Ford Focus, der 2,5 Milliarden Dollar kostete und bis in die 2030er Jahre gebaut werden sollte - hat bereits Wellen geschlagen.

Es hat etwas fotografiert, das aussieht wie eine Konglomeratplatte, ein Stein aus Kieselsteinen, die mit erstarrtem Schlamm verklebt sind. Auf der Erde neigt ein solcher Fels dazu, sich in Flüssen oder unterseeischen Strömungen zu bilden. Stichwortaufregung. Noch mehr Aufregung, als Curiosity eine Woche später ein ärgerliches Gerücht verbreitete, dass es Beweise für das Leben gefunden hatte.

Das setzte das Internet in Brand. Aber als sich diese Gerüchte zu Fakten formten, die bei einem wissenschaftlichen Treffen letzten Monat enthüllt wurden, wurden die Dinge nicht klarer. Stichwort noch mehr Spekulation.

Wenn irgendetwas zeigt, dass Daten nicht dem Wissen entsprechen, geschweige denn dem Verstehen, ist es der seltsame Fall des Mars, eines Planeten, über den wir Menschen seit fast anderthalb Jahrhunderten mehr oder weniger die gleichen Argumente haben.

Und trotz intensiver Beobachtung von der Erde aus, vom Weltraum aus und jetzt auf dem Mars selbst, scheinen wir von der Beantwortung der drei großen Marsfragen so weit entfernt zu sein.

Was für ein Ort ist diese seltsame rote Welt? Unterstützt es das Leben? Ist das ein Planet, auf dem wir je wohnen könnten? Und so wie Curiosity seinen langen Weg zu den Flanken des Mount Sharp beginnt, setzen wir, die Bewohner des dritten Planeten von der Sonne, unsere Liebesbeziehung mit dem vierten fort.

Mars hat die Menschen seit Jahrhunderten fasziniert.





Mit bloßem Auge ist es bestenfalls ein leuchtend roter Punkt, der sich aber durch ein Teleskop in eine Welt auflöst. Es ist der einzige Planet, dessen feste Oberfläche deutlich von der Erde aus gesehen werden kann. Der Mars Tag ist sehr ähnlich wie bei uns (nur 37 Minuten länger); es erlebt sogar vier ausgeprägte Jahreszeiten, Tagundnachtgleiche und Sonnenwenden.

Der französisch-italienische Astronom Giovanni Domenico Cassini sah im Jahr 1666 Eis an den Polen. Die Farben des Mars verändern sich während des ganzen Jahres, was darauf hindeutet, dass große Vegetationswellen ins Leben stürzen und dann im Winter wieder absterben.

Es ist kleiner als die Erde, aber selbst dieser Unterschied wird durch eine letzte zufällige Ähnlichkeit übertrumpft: ohne die Ozeane ist die Oberfläche des Mars fast identisch mit der des gesamten trockenen Landes auf unserem Planeten.

Seit seiner ersten Identifizierung als Planet war der Mars das Lager für Phantasien und Projektionen.

Ab Ende des 19. Jahrhunderts setzte sich das "Marsfieber" durch, ein Oz-artiger Wirbelwind aus Beobachtung, Fantasie und Vermutungen, der sich auf einen Roten Planeten konzentrierte, der sich oft als eine (noch) kahlere Version von Kansas vorstellte. Ein Jahrhundert bevor Steven Spielberg, Stanley Kubrick und Ridley Scott den modernen filmischen Außerirdischen schufen, war die Vorstellung, dass der Mars das Zuhause fremder Leben war, selbstverständlich.

Waren die Kanäle tatsächlich zu Wasserläufen?

Oder sahen wir die Vegetation, die die Ufer bedeckte?

Das Fieber begann 1877, als der italienische Astronom Giovanni Schiaparelli glaubte, auf der Marsoberfläche ein spitzes Liniennetz zu sehen. Er nannte sie "CanaliDas bedeutet "Kanäle", aber alle anderen nahmen an, dass er "Kanäle" meinte - möglicherweise weil Kanäle (Suez, Panama) in den 1880ern und 90ern große Neuigkeiten auf der Erde waren.

Der Bostoner Millionär Percival Lowell baute sich auf einem Hügel in der Nähe von Flagstaff ein Observatorium auf und nutzte ein leistungsstarkes Teleskop, um diese Marswasserstraßen zu erforschen. Er verbrachte die Nacht nach der kalten Nacht in den 1890er Jahren, skizzierte sie und grübelte über die Natur und die Motive ihrer Erbauer.

Zur selben Zeit stellte sich der britische Schriftsteller HG Wells, der von Lowells Arbeit nichts wusste, einen austrocknenden Mars vor, Heimat für kriegerische Außerirdische, die unsere wässrige Welt begehrten.

In den frühen Jahren des 20. Jahrhunderts wurden die Wissenschaft und die Fiktionen über diesen Planeten austauschbar.

Wells 'Aliens - und später Prinzessinnen, Monster und Krieger - schienen so real zu sein wie die Ringe von Saturn. Waren die Kanäle, die wir von der Erde aus sehen konnten, tatsächlich Wasserläufe? Oder sahen wir die Vegetationsbänder, die die Ufer bedeckten, so wie der Nil aus dem Weltraum ein 50 Meilen breites Grünband zu sein scheint? Im allgemeinen Einvernehmen war der Mars von ungefähr 1910 warm, feucht und bewohnt.

Es gab nur wenige abweichende Stimmen.

Unter ihnen war die britische Astronomin Agnes Clerke, die 1896 auf die peinliche Tatsache hinwies, dass viele dieser Kanäle bergauf fließen müssten. Sie wurde von Alfred Russel Wallace, Co-Entdecker der Evolution durch natürliche Selektion, begleitet. Im Jahr 1908 hatte er einen Blick auf das, was tatsächlich über den Mars bekannt war (und nicht auf die Spekulationen), geworfen und die Idee der Kanäle und Kanalbauer aus dem Ruder gelassen.

Viel zu kalt, sagte er trocken. "Völlig unvereinbar mit der Existenz von Tierleben". Er hatte recht, aber niemand achtete darauf, am allerwenigsten Lowell, der ihm einen wütenden Brief schrieb Natur sich über Wallaces Unverschämtheit zu beklagen.

Es wird allgemein angenommen, dass Lowells Mars im Juli 1965 mit der Ankunft der NASA-Raumsonde Mariner 4 starb.

Seine Kamera zeigte einen Krater, trockenen Planeten und keine Kanäle. Die Skeptiker, ab Clerke, erwiesen sich als richtig.

Keine Marsmenschen, keine Krieger, keine Prinzessinnen.

Und trotzdem ist Lowells Mars nie wirklich gestorben. In den Archiven seiner alten Sternwarte fand ich eine außergewöhnliche Karte des Mars, die von Kartographen der United States Air Force vorbereitet wurde, um zukünftige Erkundungen zu unterstützen.

Es zeigt die Eiskappen, die Muster von Dunkelheit und Licht und so weiter. Es zeigt auch in schwachen Spuren die Kanäle. Die Karte wurde 1967 gezeichnet, drei Jahre nachdem von Mariner 4 bewiesen worden war, dass die Kanäle ein Mythos waren, die Vorstellung von viel Wunschdenken und schlechtem Sehvermögen. So wie die IRA sind die Kanäle des Mars nicht wirklich weggegangen. Es ist fair zu sagen (obwohl niemand in der Agentur es zugeben wird), dass ohne diese fiktiven Kanäle vielleicht niemals ein Mars-Programm der NASA gewesen wäre.

Bis heute suchen sie noch nach ihnen.

Nicht wörtlich, vielleicht, aber das Motto des neuen Mars-Programms lautet "folge dem Wasser". Die Jagd auf Wasserläufe, gefrorene Ozeane, Schluchten und Quellen ist noch nicht abgeschlossen. In der Zwischenzeit wurde der "warme nasse Mars", der in der viktorianischen Zeit als Strom angesehen wurde, durch die Zeit zurückversetzt.

Ende August 2003 näherte sich der Mars der Erde mehr als 59.000 Jahre lang.

Es kam innerhalb von 35 Millionen Meilen von uns, und es wird bis 2287 an unserem Himmel nicht mehr so ​​hell erstrahlen. Die Große Mars-Opposition, wie sie bekannt wurde, erzeugte ihre eigenen Mythen und Legenden, nicht zuletzt ein bizarres Internet-Gerücht, dass es auftauchen würde so groß wie ein Vollmond.

Ich war zu der Zeit in der Stadt Flagstaff in Arizona und hoffte, durch Lowells altes Teleskop einen Blick auf den Mars zu bekommen. Sein wundervolles Steampunk-Gerät aus Messing, Eisen und Glas sitzt auf dem Mars Hill, ein paar Meilen außerhalb der Stadt.

Ich war nicht alleine. Ich hatte den Abend damit verbracht, in einer Flagstaff-Bar mit Richard Hoagland zu trinken, einer der merkwürdigsten Persönlichkeiten in der Geschichte des Mars.





Er ist einer der produktivsten Verschwörungstheoretiker der Welt. Seine Bücher beschreiben detailliert, wie die NASA (offensichtlich nicht sehr gut) Beweise dafür "versteckt" hat, dass der Mars bis heute bewohnt ist.

Er besteht darauf, dass am 25. Juli 1976 einer der Zwillingsviking-Orbiter ein Bild eines sphinxartigen "Gesichts" machte, das in einen niedrigen Hügel in der Cydonia-Region des Roten Planeten geschnitzt worden war.

Hoaglands Website, die Enterprise Mission, ist voll bockiger Exzentrizitäten, Fotografien "zeigen" Maschinenteile auf der Marsoberfläche und Orbitalaufnahmen, die "Städte" und andere Artefakte erkennen lassen. Wenn er nur seinen Namen ausspricht, werden die richtigen Wissenschaftler in ihre Getränke stürzen.

Trotzdem fand ich ihn charmant exzentrisch statt unheimlich. Ich habe natürlich kein Wort von dem, was er gesagt hatte, gekauft, aber es schien sinnlos, ihm zu sagen - es wäre, als würde ich mit einem Druiden über den Wurf streiten.

Während wir unsere Drinks saßen, klärte sich der Himmel und der Mars schien in Sichtweite.

Zusammen mit einem Mitarbeiter des Observatoriums rasten wir den Hügel hinauf zu Lowells Teleskop und wechselten uns mit seinen jahrhundertealten Linsen auf Lowells Mars ab. Ich weiß nicht, was Hoagland gesehen hat; Ich habe sicherlich keine Kanäle gesehen.

Selbst mit einem starken Refraktor wie diesem erscheint der Mars im Okular nicht größer als der Mond mit bloßem Auge. Wie all diese Astronomen Kanäle sahen, geschweige denn Städte und "Wellen" der Vegetation, weiß der Himmel nur.

Andererseits sieht jeder, der Mars betrachtet, etwas anderes.

Die ernsthafte Erforschung des Mars begann vor einem halben Jahrhundert mit dem Start einer kleinen Armada von amerikanischen, sowjetischen und europäischen Raumsonden.

Von den bisher 44 auf Mars ausgerichteten Raumschiffen scheiterten viele - was zu einem "Mars-Ghul" führte - aber in den letzten Jahren wurde der Ghul besiegt und die jüngsten Missionen waren größtenteils spektakuläre Erfolge. Seit dem Mariner 4 im Jahr 1965 sind insgesamt 14 Raumfahrzeuge durch den Mars geflogen oder in die Umlaufbahn gebracht worden.

Sieben Roboter sind auf seiner Oberfläche gelandet. Menschliche Stellvertreter haben jetzt den Sand, die Steine ​​und den Staub des Planeten fotografiert, gestochen, gestochen, geschnüffelt und geschmeckt.

Wir haben jetzt bessere Karten des Mars als bis vor kurzem. In der Tat, da der größte Teil der Erdoberfläche unter einer Meile oder mehr Wasser ist, haben wir wohl bis heute bessere Karten des Mars als der Erde.

Im Sommer 1976 schickten die Zwillings-Viking-Sonden die ersten Farbbilder von der Oberfläche zurück.

Einundzwanzig Jahre später wurde Sojourner, eine kleine sechsrädrige Sonde, ein früher Internet-Hit. Die Viking-Orbiter, der Mars Global Surveyor und der European Mars Express (Mutterschiff des unglücklichen britischen Landers Beagle 2) haben außergewöhnliche Fotos aus dem Orbit aufgenommen.

Also, was wissen wir? Der Mars ist kalt, trocken und fast luftleer. Die Temperaturen sind mit der Antarktis vergleichbar, obwohl es am Mittag bis um 15 Grad am Äquator warm werden kann.

Es gibt kein stehendes Wasser auf seiner Oberfläche, keine Flüsse, keine Seen und keine Meere.Es regnet nie, aber es schneit gelegentlich. Die Atmosphäre ist fast reines Kohlendioxid, mit einem Druck von etwa einem Prozent der Erde auf Meereshöhe. Ein nackter Astronaut würde gleichzeitig einfrieren, ersticken und nach ein oder zwei Minuten tödliche Dekompression erleiden. Mars ist weniger feindselig als der Mond, aber nur knapp.

Der Planet ist im gleichen Alter wie die Erde und besteht aus dem gleichen Material, wenn auch mit wichtigen Unterschieden.

Die Erdkruste wird ständig von den Kräften der Plattentektonik umgestaltet. Sie treiben Vulkane und Erdbeben an, treiben Bergketten nach oben und treiben die Kontinente in 100 Millionen Jahre dauernden Tänzen voran. Mars hat Vulkane, aber sie scheinen alle tot zu sein.

Es gibt keine tektonischen Platten. Und natürlich hat das Leben seine Spuren auf der Erde hinterlassen, was nicht verwunderlich ist, wenn man an die äußeren paar Kilometer unseres Planeten als eine Art wässriges, biologisch-felsiges Gloop denkt. Riesige Mengen Kohlendioxid werden von Meeresorganismen abgeschieden und in Kreide und Kalk umgewandelt.

Ohne Plankton wäre die Erde viel heißer - zu heiß für das Leben vielleicht oder sogar für die Ozeane. James Lovelock, der Vater der Gaia-Hypothese, sagt, dass die Organismen der Erde als selbstregulierender Mechanismus agieren. Das sieht er auf dem Mars nicht.





"Kein Leben dort", hat er mir einmal gesagt. "Wenn es da wäre, wäre das ein ganz anderer Ort." Andere stimmen nicht zu.

Mars-Mikroben, die durch Meteoreinschläge von der Oberfläche gesprengt wurden, könnten die Vorfahren des irdischen Lebens gewesen sein. In diesem Fall wären wir alle Marsmenschen

Wir wissen, dass Mars einmal anders war. Riesige Kanäle - keine Kanäle, sondern mäandrierende Gänge, die wie die Arroyos des amerikanischen Westens aussehen - vernichten seine Oberfläche.

Wir denken, die meisten von ihnen entstanden vor vier bis drei Milliarden Jahren, obwohl einige jünger sein könnten. Die Mehrheitsansicht ist, dass Wasser diese geschnitzt hat Canali zu einer Zeit, als der Mars viel wärmer und feuchter war als heute. Es gibt immer noch viel Wasser auf dem Mars in gefrorener Form, an den Polen und unter dem Boden in hohen Breiten.

Der einzige Hinweis auf flüssiges Wasser sind jedoch einige gullyartige Strukturen, die aus dem Orbit entdeckt wurden.

Die meisten Mars-Wissenschaftler glauben, dass, wenn Sie den Mars vor drei Milliarden Jahren besuchen könnten, Sie eine bemerkenswert erdähnliche Welt finden würden.

Es wäre von Flüssen und Seen bedeckt gewesen, vielleicht sogar von ganzen Ozeanen. Ein solcher früher Mars wäre ein idealer Ort für die Entwicklung des Lebens gewesen.

Der britische Kosmologe Paul Davies, Professor an der Arizona State University, hat sogar vorgeschlagen, dass die Mars-Mikroben, da die Erde zu dieser Zeit eher unwirtlich war, durch Meteoreinschläge von der Oberfläche gesprengt wurden, mit genügend Dampf, um es über die interplanetare Leere zu schaffen waren die Vorfahren aller irdischen Leben. In diesem Fall wären wir alle Marsmenschen.

Aber es gibt Probleme mit dieser Hypothese.

Und weil es das Versprechen ist, einen frühen warm-nassen Mars zu entdecken, der das NASA-Programm antreibt, ist es nicht immer beliebt, auf diese Probleme hinzuweisen. Der ernsteste Stolperstein ist das Problem der "jungen, kühlen Sonne". Vor vier Milliarden Jahren war die Sonne etwa 30 Prozent kleiner und kühler als heute. Um Mars zu machen heisser als es jetzt ist - um etwa 70 Grad - würde einige ernsthafte atmosphärische Bastelei erfordern.

Eine dicke Kohlendioxidschicht würde es schaffen, aber das wirft die Frage auf, wohin dieses Gas in der Zwischenzeit hätte gehen können. Auf der Erde verwandeln Schalentiere und Plankton überschüssiges CO2 in Karbonatgesteine, Kreide und Kalkstein. Selbst wenn solche Organismen sich einst auf dem Mars vermehrten, sehen wir keine Beweise für die riesigen Mengen an Carbonat, die auf ein solches Szenario hinweisen würden. Auf der Roten Welt gibt es keine weißen Klippen.

Tatsache ist, wir wissen nicht wirklich, wie der frühe Mars war.

Chris McKay, ein NASA-Planetenforscher, spricht von einem "kalten feuchten" frühen Mars - einem Planeten, der bestenfalls ein solches Klima am Rande der Antarktis hatte.

Es wäre die meiste Zeit tiefgefroren gewesen mit periodischen, kurzlebigen Schmelzepisoden. Nick Hoffman, ein in Melbourne arbeitender Geologe, vertrat diese "Weiße Mars" Hypothese in den frühen 2000er Jahren. Er lehnte die Idee der Flüsse und Meere des Mars insgesamt ab und ersetzte sie durch erosives Kohlendioxid. Dies, ich sollte klarstellen, ist eine Minderheitssicht.

Dennoch hatte Hoffman mit ziemlicher Sicherheit Recht, als er mir sagte, dass Astronomen Mars durch eine blau getönte Brille betrachten. Lowells Schatten ist in der Tat lang.

Die große Frage betrifft natürlich das Leben. Es besteht kein Zweifel, dass die Welt der planetaren Wissenschaft will um auf dem Mars leben zu können. Ist das merkwürdig? Nicht wirklich. Es würde es zu einem interessanteren Ort machen. In der Tat, wenn wir Beweise für eine wirklich fremde und einheimische Biologie auf dem Mars entdecken, müssten wir aufgrund der Wahrscheinlichkeit schließen, dass das Leben mehr oder weniger überall sein muss.

Und das macht das Universum selbst zu einem viel interessanteren Ort.

Aber auch eine ziemlich beunruhigende. Eine Marsbiosphäre würde das Fermi-Paradoxon, das "Wo", enorm vertiefen ist Jeder? "fragte der Physiker Enrico Fermi 1950. Angesichts der Größe und der Altertümlichkeit des Universums würde die Entdeckung des Lebens auf dem ersten Planeten, auf den wir schauten, das Fehlen jeglicher offensichtlicher Anzeichen von außerirdischer Intelligenz im Universum im Allgemeinen verursachen noch geheimnisvoller als Fermi dachte.

Angesichts all dessen ist es ziemlich merkwürdig, dass die NASA seit mehr als einem Vierteljahrhundert ihr Bestes gibt nicht nach dem Leben auf dem Mars zu suchen.Der einzige konzertierte Versuch, auf dem Marsboden lebende Mikroben zu finden, fand 1976 statt, als die beiden Viking-Lander eine Reihe von Lebenserkennungsexperimenten durchführten.

In der ersten, als "markierte Freisetzung" bezeichneten, wurde eine Kugel aus Marsboden in einen Behälter gegeben und mit einer Nährbrühe gemischt - Wasser, das Salze, Zucker und so weiter enthielt. Die Nährstoffmoleküle wurden mit radioaktivem Kohlenstoff-14 "markiert". Die Luft über der Probe wurde dann auf radioaktives CO2-Gas überwacht - ein Hinweis darauf, dass der Kohlenstoff in den Nährstoffen durch etwas Lebendiges im Boden metabolisiert und dann während der Atmung ausgeschieden wurde.

Zur Überraschung aller stieß das Experiment auf ein starkes positives Ergebnis. Eine vorläufige Erklärung von "Leben auf dem Mars!" Wurde gemacht und der Champagner wurde aus dem Kühlschrank genommen.

Der Chefforscher der Neugier, John Grotzinger, sagte einem NPR-Journalisten, dass der Rover etwas "für die Geschichtsbücher" gefunden habe.

Dann nahmen die Dinge eine seltsame Wendung.

Ein weiteres Viking-Experiment, das auf organische Verbindungen im Marsboden getestet werden sollte, war negativ. Das war doppelt überraschend. Erstens schien die markierte Freisetzung darauf hinzuweisen, dass eine Kohlenstoff nutzende Biologie vorhanden war.

Zweitens, selbst wenn es überhaupt kein Leben gibt, sollte die Oberfläche des Mars enthalten sein etwas organische Moleküle. Sie sind im Weltraum allgegenwärtig und regnen auf jedem Planeten im Sonnensystem durch Meteoriten nieder.

Und so schien die völlige Abwesenheit von organischen Substanzen nicht nur das markierte Freisetzungsexperiment zu negieren; es erforderte auch Erklärung an sich.

Nachdem die Champagne wieder auf Eis gelegt worden war, spekulierten Wissenschaftler, dass der Marsboden Chemikalien enthielt, die organische Verbindungen aktiv zerstörten - etwas wie Wasserstoffperoxid würde den Trick machen. Gil Levin, der Wissenschaftler hinter dem markierten Freisetzungsexperiment, beharrte beharrlich darauf, dass der positive biologische Befund immer noch gültig sei.

Dennoch war der Konsens jetzt, dass Viking hatte nicht entdeckt das Leben auf dem Mars.

Doch der Fall war noch lange nicht abgeschlossen. 1984 wurde in der Antarktis ein Meteorit namens ALH84001 entdeckt. Es war bekannt, dass es vom Mars kam, und im Jahr 1996 wurde gefunden, dass es etwas enthielt, was sehr nach fossilen Bakterien aussah.





Dann stellte sich heraus, dass das Viking-Experiment zum organischen Nachweis nicht richtig funktioniert hatte. Das Offensichtliche wäre, eine aktualisierte Version der Viking-Lebensdetektoren auf eine andere Sonde zu schicken und die Experimente von 1976 erneut auszuführen.

Das hat die NASA meiner Meinung nach pervers abgelehnt.

Bei einer Konferenz in San Diego im letzten Jahr fragte ich Michael Meyer, Leiter des Mars Exploration Program der NASA, warum kein solches Experiment an Bord von Curiosity durchgeführt würde. Wir hatten gehört, dass der Rover entwickelt wurde, um zu entdecken, ob Mars "Bedingungen, die das Leben unterstützen können" anbietet oder jemals angeboten hat.

Aber nicht das Leben selbst. Warum nicht? Das Leben zu finden, sagte Meyer, "war eine Nadel im Heuhaufen". Da wir nicht wissen, welche Art von Biologie es da draußen geben könnte, war es besser, nach Indizien zu suchen - nach Dingen wie günstiger Geologie und Anzeichen für ein gutartiges Klima in der Vergangenheit.

Gut genug, aber viele Leute denken immer noch, es sei verrückt, Curiosity nicht mit einem Lebenserkennungsgerät auszustatten.

Dann kamen die Internetgerüchte, die vor ein paar Wochen ausbrachen.

In einem Interview am 20. November 2012 sagte der Chefwissenschaftler von Curiosity, John Grotzinger, einem NPR-Journalisten, dass die Bordchemie des Rovers etwas "für die Geschichtsbücher" gefunden habe. Wir wussten, dass dies nicht das Leben selbst sein konnte, da Curiosity gezielt darauf ausgerichtet war, keine Mikroben zu suchen. Aber es könnte organische sein. Jeder bei der NASA hielt Schum, also rief ich Colin Pillinger an, den Mann hinter dem missglückten Beagle 2-Lander (der einen Mikroben-Detektor trug), um zu sehen, was er gehört hatte.

»Organische Produkte«, sagte er. Und so hat es sich erwiesen.

Bei einem Treffen der American Geophysical Union in San Francisco am 3. Dezember wurden die "historischen" Ergebnisse aufgedeckt. In einer Probe von Marsboden hatte die Neugierde tatsächlich chlorierte Kohlenstoffverbindungen entdeckt. Wenn der Kohlenstoff Mars ist und nicht das Ergebnis einer irdischen Kontamination, wäre das in der Tat historisch: Es würde keinen Grund mehr geben, an den positiven biologischen Befunden von Viking vor all den Jahren zu zweifeln.

Und so geht es.

Alles, was wir über Mars lernen, wirft eine neue Ladung Fragen auf. Nichts ist so wie es scheint. Es scheint Leben zu geben, aber dann gibt es keine organischen Stoffe - Moment mal, ja, gibt es!

Es gibt Tone (warmes, nasses Zeug), aber, wieder, eine Minute, sie könnten vulkanisch sein. Es gibt Ströme, die Lavakanäle sein könnten, Lavakanäle, die Ströme sein könnten.

Meteoriten, die die Überreste von alten Marswanzen enthalten könnten oder auch nicht. Meine Vermutung ist, dass wir diesen Fragen nur auf den Grund gehen werden, wenn wir persönlich zum Mars gehen. Bis dahin ist dieser Planet, der in vielerlei Hinsicht erdähnlich und in so vielen anderen fremd ist, Terra Incognita.

Wir können alles zeichnen, was uns in seinem roten Sand gefällt.

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Michael Hanlon

war ein Wissenschaftsjournalist, dessen Arbeit erschien inDie Sunday Times undDer Daily Telegraph, unter anderen.

Sein letztes Buch warIm Interesse der Sicherheit(2014), zusammen mit Tracey Brown geschrieben. Er lebte in London.

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